Home / 威士忌 / 日本天價威士忌炒風之源-迷一般的輕井澤

日本天價威士忌炒風之源-迷一般的輕井澤

你聽過梵高吧?值幾多百…

這句歌詞是節錄自王苑之的<畫意>,這首歌表面上講述了梵高的生平故事,在他生前,他的畫作根本無人問津,而他亦潦倒一生。到他死後,其作品則以天文數字見世,更被放不同的博物館去珍藏,視之為珍寶。梵高的故事說寸了畫家的辛酸:死後的作品才是最值錢有藝術價值(是常識吧)……而在威士忌的世界,日本威士忌發展歷史雖然並不多於100年,但卻孕育了兩所有如梵高般的蒸餾廠:輕井澤及羽生(秩父)。

輕井澤與秩父

其實輕井澤及秩父唔係太遠(好似係)

迷一般的輕井澤

輕井澤地處海拔一千米以上,是日本的一個著名避暑聖地,就連大名鼎鼎的John Lennon自The Beatles散band後差不多每一年都會到此遊覽。輕井澤蒸餾廠距離輕井澤車站大約十五分鐘車程,由美露香集團(Mercian )於1955年成立,曾經是日本最小的蒸餾廠。

充滿歐陸風格的輕井澤

美露香,就像壽屋一開始一樣,以葡萄酒為主力產品,而輕井澤蒸餾廠的前身其實也都是由一座葡萄酒莊園改建而成。由於蒸餾廠是由葡萄莊園改建而成,它沒有太多室內空間去容納較大的蒸餾器,所以輕井澤的蒸餾器非常小,在威士忌行業來說,它就像是山寨廠的規模一般。不過它擁有四個蒸餾器,兩個是用作初餾(Wash Still)之用,一個是用來作第二次餾之用(Spirit Still),而最後一個蒸餾器據說是用來製造葡萄渣白蘭地,所以它不只可以蒸餾威士忌,而且也可以蒸餾白蘭地,要記得美露香是一家葡萄酒公司呢。

24e19e1b05a8ef7aeb2122907f11ccaf

比起白州的世界級工廠, 這裡蒸餾器的尺碼就像小朋友

 輕井澤於1956年開始生產,可能是因為它規模小的關係,它對品質的要求可能連竹鶴政孝都自愧不如。有別於當年其他的蒸餾廠,它使用了蘇格蘭進口的發芽大麥作原料,更用上了與當年麥卡倫(Macallan)一樣的大麥-黃金承諾(Golden Promise),它使用的泥煤也是由蘇格蘭進口,甚至連發酵槽也是因為酒質的關係而改用上了難處理的木製槽。剛剛提過的麥卡倫是世界上頂級的威士忌蒸餾廠,從前它的威士忌只會用上黃金承諾大麥作原料及以高級西班牙雪莉酒桶作陳釀之用,而它生產的威士忌一直都被老饕所追捧,高年份的產品更是拍賣會的常客。輕井澤跟麥卡倫一樣,它的原酒差不多全部都是用上了高級的西班牙雪莉酒桶作陳釀之用,餘下的都是用上了進口的紅酒桶及波本桶,要知道西班牙雪莉酒桶與波本桶的價錢是差不多有十倍之差。

輕井澤的樽出原酒

 

如此小規模的蒸餾廠卻用上了差不多全是進口的昂貴高級原料釀酒將會有如何的結果呢?相信大家不難想像到。輕井澤所釀造出來的威士忌大部份都是與美露香旗下的其他的威士忌產品調在一起供市場發售,所以即使它的釀造成本極高,它還是能挺過去。到了1987年,它開始生產單一麥芽威士忌,主要出產的是像12,15年等等的基本年份的威士忌。市場的反應不但極為正面,輕井澤更一躍成了一顆Rising Star,竹鶴政孝的思考方式又一次正確。心水清的朋友可能已經覺得事情發展得有點怪,由它在1956年以高成本蒸餾開始到1987年推出單一麥芽威士忌的整整30年光陰,好像並沒有因為成本問題而令其停產甚至倒閉,反之,它是不斷的進步,成了市場上的一顆明珠,問題在那裡呢?

P1010096

輕井澤的12年基本款,早已獲得了IWSC金獎

輕井澤的結局,其實與它出產的威士忌質素並沒有太大的關係,反而是與日本經濟有著不少的關聯。輕井澤的命運可以說在80年代末就已經被定調了。宏觀來看,80年代末對日本的經濟來說「是最好的時候,也是最壞的時候」。日本政府因應<廣場協定>所制定的一連串經濟政策,令大量資金湧到股票及房地產市場作投機活動,使得日本經濟變得泡沫化。日本政府眼見情況開始不受控便收緊銀根,結果泡沫爆破,日本經濟急速下挫,由高速增長變成慢慢增長最後到停頓,再加上97年的金融風暴及08年的金融海潚,最終演變成當下日本經濟的困局。經濟的停頓令日本人的收入嚴重受損,中端產品的購買力不斷痿縮,而購買力漸漸移向低端及高端的產品。另外,日本人的年輕人亦開始傾向飲用比較便宜的燒酌去取代威士忌。這也是為何三得利及Nikka在90年代中積極向外擴張的原因之一。

e0129656_21553162

走向末日的輕井澤

不過輕井澤就沒有那麼好運,它規模細,沒有大集團在背後支持。另一方面,它出產的大部份都是中階的基本年份威士忌,正正就是最受壓力的產品,雖然輕井澤出產的威士忌品質優越,只可惜產量極少,基本上難以有效地貢獻利潤。就在這些不景氣的情況衝擊下,輕井澤被迫於2000年停產。停產了的輕井澤最後連同其母公司美露香一同被麒麟(Kirin)集團於2007年收購,而對香港人來說,麒麟集團最具名氣的產品就是其生產的麒麟啤酒。

麒麟啤酒,正!

不過遺憾的是麒麟沒有讓輕井澤恢復生產,反而麒麟把輕井澤倉庫中陳釀的威士忌投到了旗下另一家威士忌蒸餾廠富士御殿場當調酒基酒,當作調和式威士忌出售,這實在是一件令人難以接受的事,但這也反應出市場的殘酷。沒過多久,麒麟乾脆在2011年把輕井澤關廠。在威士忌世界內,關廠與停產是兩種完工不同的概念。停產只是停止蒸餾/生產威士忌,但酒窖,蒸餾設備依舊Stand By,隨時再東山再起,擇日再戰,事實上蘇格蘭現存有不少的蒸餾廠也曾經歷過多次的停產;而關廠則是指永遠停工,酒窖,蒸餾設備可能會全數摧毀,而那些威士忌原酒亦可能會全部賣出,基本上是永不翻身。

今日已關上大門的輕井澤蒸餾廠

 輕井澤之死不是在於威士忌質素問題,相反的它受到非常好的好評,只是它沒有一個強大的後盾去支持它,而且在市場定位上亦出現了問題,令它漸漸的失去了市場,結果走上了被收購的路上。不過為何麒麟要把輕井澤關掉至今依然是半個謎,在收購之前麒麟已經擁有富士御殿場蒸餾廠,若加上輕井澤與及集團本身的實力會很大機會能在日本威士忌界有一番作為,但麒麟卻把它奉之高閣,真的有點令人摸不著頭腦。有傳言指麒麟收購輕井澤的原因根本不是在乎其威士忌,而是在於美露香在日本葡萄酒界的地位以及輕井澤蒸餾廠所在的地皮,因為它比蒸餾廠本身更有價值,所以才決定把它收購並關掉作其他用途。這好像又是地產惹的禍,但這禍根早就在80年代末便已經種下了。

2014121514475310_1

於關廠後, 原酒的持有者更將輕井澤原酒包裝得美輪美奐, 吸引了大批收藏家

輕井澤關掉後,它的威士忌原酒被三間公司買走,分別是英國的The Whisky Exchange,法國的La Masion Du Whisky與及台灣的黃培駿。每一次輕井澤發售都會引起世界威士忌界的關注及瘋狂,一如梵谷的畫作般,基於喝一樽便少一樽的原因再加上市場的炒作,輕井澤搖身一變成了天價威士忌的代名詞,這一切都是拜麒麟集團所賜,不知道他們有沒有後悔當初的決定呢?

About Johnny Cheung

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *

*